SANT’ELENA, ISOLA SEGRETA NELL’ATLANTICO MERIDIONALE

SANT’ELENA, ISOLA SEGRETA NELL’ATLANTICO MERIDIONALE
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L’ISOLA CHE ACCOLSE IN ESILIO UN COLOSSO DELLA STORIA “NAPOLEONE BONAPARTE”

di Liliana Carla Bettini

Sant’Elena, questa piccola isola vulcanica nel mezzo dell’Oceano Atlantico, attira con le sue spiagge di sabbia nera, dove non c’è un’altra anima in giro, la costa spettacolare e la storia interessante. Una piccola catena di vulcani sottomarini si trova al largo della costa africana, a 1.120 miglia a ovest dell’Angola, nell’Oceano Atlantico meridionale. Solo uno di questi vulcani rompe effettivamente la superficie, e questa è la minuscola isola di Sant’Elena. Regolarmente nascosta da nubi e foschie, l’isola era disabitata e sconosciuta fino a quando i portoghesi non vi si imbattono nel 1502. Incredibilmente sono riusciti a mantenere segreto questo luogo straordinario per quasi 90 anni. 

Nel 1659, la British East India Company prese possesso dell’isola e iniziò un processo di fortificazione che ha lasciato l’isola ricoperta di vecchi cannoni e fortezze di pietra fatiscenti. 

Negli anni seguenti, una parata di personaggi ormai famosi e famigerati ha raggiunto Sant’Elena, tra cui l’astronomo Edmond Halley, i capitani Cook e Bligh, il naturalista Charles Darwin. Per più di 500 anni l’unico modo per raggiungere Sant’Elena era il mare. Nel suo periodo di massimo splendore, facevano scalo più di 1.000 navi all’anno. Tuttavia, con l’apertura del Canale di Suez nel 1869, l’isola divenne un avamposto isolato e dimenticato. Negli ultimi 50 anni solo i viaggiatori più intrepidi si sono avventurati sulle sue coste. Questo più isolato dei territori britannici e la sua gente sono stati per anni collegati al mondo esterno solo da una traversata in barca di giorni.

Saints, che si guadagnano da vivere anzitutto con la pesca e l’agricoltura, emarginati rispetto al governo centrale della regina Elisabetta al quale negli anni ’90 si sono ribellati chiedendo di essere considerati cittadini britannici a tutti gli effetti e di poter emigrare nella madrepatria superando una legge – decaduta nel 1998 – che gli impediva di farlo. Questo fino all’apertura dell’aeroporto, nell’ottobre del 2017, che collega Sant’Elena e la sua popolazione, di poche migliaia di persone, con il mondo esterno. Sono stati gli inglesi a pagarlo, sborsando 300milioni di euro, eppure lo considerano “l’aeroporto più inutile del mondo”. Ma la verità è che proprio grazie al nuovo aeroporto la situazione può finalmente cambiare, dando una nuova chance economica all’isola e ai viaggiatori in cerca di esperienze autentiche a contatto con la natura. Al giorno d’oggi, anche le navi da crociera fanno scalo a Sant’Elena.

Sant’Elena è un’isola minuscola e meravigliosa, un picco vulcanico che si protende nell’Atlantico meridionale, letteralmente nel mezzo del nulla. Un’isola accogliente, dove le persone salutano ed hanno tempo per chiacchierare. Un luogo con qualcosa per tutti, dalla storia all’escursionismo, dal birdwatching alle gite in barca, dalle immersioni, allo snorkeling, agli squali balena e tanto altro ancora. Un colorato cast di personaggi ha abitato o visitato l’isola, ma il più notevole è sicuramente Napoleone, che dopo aver incontrato il suo “Waterloo”, fu esiliato a Sant’Elena. L’ex imperatore francese, che un tempo aveva governato un impero che si estendeva in tutta Europa, morì sei anni dopo il suo esilio sull’isola ed oggi è ancora possibile visitare la sua tomba, ormai vuota, e le sue varie residenze in un tour dell’isola. 

Un’altra visita degna di nota è certamente la Plantation House. Costruita nel 1792, Plantation House ospita sia il governatore dell’isola che Jonathon, una tartaruga gigante delle Seychelles, che ha 185 anni ed è allo stesso tempo il residente più antico dell’isola e probabilmente l’animale terrestre più antico del mondo. 

Jonathon è sull’isola dal 1882 e lui, insieme a un paio di compagni più piccoli, possono essere avvistati mentre pascolano sui prati di Plantation House.

L’isola è anche un luogo ideale per fare escursioni. Ci sono numerosi sentieri lungo la costa dell’isola, che ti danno la possibilità di sperimentare l’aspro terreno di Sant’Elena e catturare alcuni dei più magnifici panorami costieri e sulle scogliere. Lot’s Wife’s Ponds, uno dei sentieri più famosi di Sant’Elena, è senza dubbio uno dei più suggestivi. Le onde si infrangono contro un frangiflutti in pietra naturale, lasciando le pozze rocciose calme e indisturbate. Formazioni rocciose torreggiano imponenti e pesci tropicali, polpi, ricci di mare e stelle marine si annidano tra le rocce.

Ci sono anche numerose escursioni nell’entroterra da godere a Sant’Elena. Le severe scogliere costiere lasciano il posto a dorsali e valli con una vegetazione lussureggiante.

Per raggiungere il punto più alto dell’isola, il Diana’s Peak, ci si arrampica attraverso la foresta pluviale. Una passeggiata molto più facile e più fresca di una escursione costiera, e dalla cima si è ricompensati con viste mozzafiato sull’isola, dal suo cuore verde ai suoi bordi aridi e all’infinito oceano al di là. Per cambiare ritmo, si può visitare una delle piantagioni di caffè dell’isola. Il caffè, più precisamente, la varietà Green-Tipped Bourbon Arabica, fu introdotto per la prima volta nel 1733 dallo Yemen dalla Compagnia delle Indie Orientali e ancora oggi viene coltivato qui, immutato. 

Nel 1829 fu costruita una funicolare per collegare Jamestown, con Ladder Hill Fort.  Oggi, 699 gradini sono tutto ciò che resta di questa ferrovia. In cima, guardando in basso, si può ammirare quella che è considerata la città georgiana meglio conservata al mondo.

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LILIANA CARLA BETTINI

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